Kami港產Chatbot初創受外國賞識 成功在於挑戰摩連奴金句

撰文: 鄭祉愉     攝影: 譚志榮

30 Sep 2017

香港創業甚艱難, 究竟支援有多難?「慘!慘!好慘!」重要的事要說三次,人工智能 Chatbot 公司 Kami 的創辦人張子良(Alex)創辦兩年,多次被政府和投資人拒絕,直到去年參加北愛爾蘭 Start Planet 才贏得 Most Investable Company(最值得投資企業)。談起創業史,每字每句,彷彿都有血有淚。

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人工智能Chatbot
理解字面以外的意思

張子良行內經驗豐富,他自 1999年起開始從事金融系統開發,先後在八達通、旅遊網站等大公司任職,其後辭職創業。

Kami 這種 Chatbot 目前專注發展金融銀行服務。他說,與其他 Chatbot 公司專注自然語言處理不同,Kami 的記憶推理能力,全球獨有。他掏出開發者介面,展示對答。其他機械人可以答條理清晰關於資料的問題,但這個港產機械人不同。例如你最初說全家人要去日本,要買保險,後來突然改變主意,說「都是改去上海好了」,接着問「咁兩者保費相差多少」,一般機械人答不到,但 Chatbot 答到,因為他有記憶和理解能力。「當 Kami 已經提供了基本和高價的保險選項,你不正面回答,說一句『我不想死』,Kami 都會理解,自動推介高保額的保險,說一句『太貴』,Kami 就會改為推薦低保額計劃。」

對話中途甚至插入無關的句子,例如 “I’m so boring”,然後說回正題,Kami 系統都會記得整段對話紀錄,推理出切合你需要的回答。

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他指出,連 IBM 的 Watson 也做不到這個效果,只能依賴關鍵字知道字面意思,而且只能追溯十句對答。他希望透過自動化推理(automated reasoning),令 Kami 了解不同情境下的弦外之音,他舉例,聊天途中突然說「我好肚餓」,可能是真的肚餓,也可能是嫌對方說話悶,想離開。

無米難為巧婦,Kami 與大學合作,取得四千一百萬條 Amazon 的客戶服務數據,才足夠開發出這種思維能力。目前只有英文版,他預算未來三到四個月後可以推出中文版。

不擅辭令 讓技術說話

辦公室牆上,掛着足球名帥摩連奴的名言:”Money does not guarantee success.”

他在摩連奴的名言下,加上了一張字條,寫下了自己的領會:”Without money guarantees failure!”

訪問時張子良一直說得頭頭是道,不過,他強調自己不善辭令,正正是他人生挫折的來源。

八歲起,他就迷上編寫程式,閒時讀的是雜誌《電腦時代》,上課時偷看的是程式書籍,還學習使用程式玩河內塔(一種按規則移動大小不一圓盤的數學推理遊戲),一行行 Code 就是他的玩伴。雖然家境貧窮,但他死慳死扺買到一部二手電腦,從此一發不可收拾。電腦好像能聽懂他的話,慢慢成了他最親密的朋友。

最終,不過渴望透過程式,去了解別人的想法:「我們人類思考好複雜,通過對話,才可以了解一個人心中所想。」從客戶服務數據,他學到很多:“Conversation is the portal of human thoughts.(對話是思想的大門)” 最初做 pitching,爭取別人投資他的計劃,連朋友都勸:「Alex,你咁樣會死㗎。」

問他失敗過多少次?「不如我跟你說成功過多少次啦!」頭三十次都失敗,只有四五次成功。

他最記得,有一著名投資人,跟他說:「聽你三十分鐘已經好俾面,平時我十分鐘就走。」

去年 11 月,去愛爾蘭比賽,pitch 前用了四小時閉門練習,重新度一份五分鐘的稿,到了台上,腦中突然空白一片,呆在台上,眼爭爭看秒數在跳,足足二十秒,幸而團隊在四個月前到過當地,辛辛苦苦開發出技術雛形(prototype),最終通過A.I.專家認證技術,讓技術代他說服評審,最終贏得獎項。

Kami 因此成為英政府創投基金環球企業計劃公司(GEP),每年只有六到七間初創公司可以參與。事後他惡補說話技巧,看看錶,笑說:「起碼我現在跟你訪問,已聊到一個小時。」

千里馬遇上伯樂,有時要遠走千里。張子良第一次申請約十萬元的數碼港創意微型基金,就只因為「填錯 form」和「太普通」而被拒絕。

他感嘆,DeepMind 可以只憑一條演算法被 Google 收購,「盈利是重要,但作為政府和旗下的創科機構,更看重的應該是願景。一間初創科技公司怎可能一開始就有營運模式? 你們要談三四年後如何賺錢,但我連兩個月之後褲袋是否有錢也不知道。」

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沒有投資,A.I. 初創一定死

今年 6 月,他在亞太創新峰會接觸到科學園技術主管霍露明博士,對方「非常支持」, 跟他說只要入紙,就可以提供支援,包括辦公室和資金,亦會配對人脈,甚至願意派人手把手,教他填表,他大為感激。「你想想,由始至終都有人話你唔掂的時候,突然間有人話:我幫你啦,真的好感動。」

兩年內,開支達五百萬,現在只成功經上海安創成長營介紹一個天使投資者,其他都是朋友以 Bootstrap 形式資助,投資額只有二百萬,其餘又借又賖。有朋友放棄高薪厚職加 入,張子良自己分文不收,也要確保六個員工有飯開,間或聘請兼職,甚至 freelancer,連辦公地點,也是借朋友辦公室,「邊度有位就 去邊工作」。

在歐美申請一次專利動輒耗費三、四十 萬,他只有向政府申請一次專利資助計劃,另 一個自掏腰包。「政府不給我那十萬,算啦。」荒謬在他知道有人申請成功後,將錢買樓,甚至請整間公司職員一起去日本旅行。「我們紮實做事,卻難以維持開支。」

香港和英國政府之間對初創企業態度的差異,張子良看在眼裏,為之氣結。他指出,對小型科創企業,英國政府提供課稅津貼,最多達科研成本 33%,相當於每請四個科研員工,就有一個免費,即時轉賬回水;試過銀行無法開戶,政府部門「即時解決」,寄去公函,澄清他們是受政府支援,要求盡快處理申請;甚至有官員特意舉辦活動,幫助拓展人脈。

Kami 目前開始市場測試,並向特定前期客戶制定方案,以金融業為起點,展望開放平台後,可以擴展到其他行業。其中一個對象是保險公司,預期可以省去約一成八全職員工, Chatbot 每月成本只需一萬美金,並能增加三百萬美元營業額。他期望 2018 年前,可以成功推出產品。

一文錢逼死梁山好漢。沒有具遠見的金錢支援,不少好主意最後只能胎死腹中。

「香港最難找人才,你要人半份人工,或者無人工捱一兩年,根本無可能,不是個個接受到;好多香港公司不是沒有好主意,而是死在接觸不到提供資金的人。」張子良總結了他的創業經驗。

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