陳微薇專欄:星之碎片 - 明周文化

陳微薇專欄:星之碎片

撰文: 陳微薇

19 Apr 2018

幾經擾攘,中國太空實驗室「天宮一號」於本月初墜落大溪地西北的南太平洋。事前新聞不斷,估計的墜落地點由多倫多、密西根、札幌、北京甚至香港不等,幾乎人人有份中頭獎。範圍如此廣大,正應了成語「差之毫釐 ,謬以千里」──哈佛大學天體物理學家Jonathan McDowell解釋,只要預測的墜落時間差一小時,天宮一號重新進入大氣層的位置就將偏離1萬700公里。

雖然墜落前美國研究所Aerospace Corporation一直大派定心丸,指太空儀器碎片擊中人類的機率少於一萬億分之一,但是仍然一度引起恐慌。歸根究柢,都是因為中國不肯承認失控。繼中國式邏輯後,又有中國式「受控」,美國傳統基金會高級研究員Dean Cheng指,中方死撐知道實驗室方位等於受控,但國際間「受控」的定義則是指地面控制人員可以向儀器發出指令如加速或減速。

不過你有你批評,他有他繼續自吹自擂「勝利回航」,微薇認為與其跌落地揦番拃沙, 不如跌落海揦番拃碎片──澳洲國立大學學者Brad Tucker估計,約700公斤重的天宮一號碎片會落入海中,變成海洋垃圾,散佈幾千公里。不過話說回來,原來南太平洋一直有個「太空墳場」,該處距離陸地最遠,叫尼莫點(尼莫即拉丁文無人的意思),直到2016年中,已經有最少二百六十件太空儀器長眠於此,海洋一直是各國的垃圾場。

這些儀器不只污染了海洋,人類繼海陸空後,更連太空也不放過。歐洲太空總署太空垃圾分析員Tim Flohrer指,在近地球的軌道上,大約積聚了六十萬塊少於10厘米的碎片。它們來自各種儀器或衞星,在爆炸或撞擊後殘留在軌道上。以為廢物遠在蒼穹之上可以眼不見為淨?事實是我們每日都依靠人造衞星,以作導航、電訊、天氣預測等用途。現時太空約有四千個人造衞星,當中包括運作中和已經完成任務的,碎片隨時可以破壞它們,釀成大災難。

即使僥倖不曾出事,長遠而言,更多衞星射上軌道,造成更多碎片;垃圾愈積愈多,到飽和時整條軌道將被廢武功,不能再用。有見及此,科學家提出不少創新的減廢方案,例如用磁鐵將舊衞星吸離軌道,又或美國太空總署的Brane Craft飛行器──它像一塊巨大的毯,但比頭髮還薄,原理是將碎片包裹,一起重返大氣層,藉着高速磨擦而焚燒殆盡,不過這些計劃還在構想階段。

和地球上的環保原則一樣,最重要還是源頭減廢。聯合國外太空事務部和美國及歐洲太空總署一同製訂太空垃圾處理指引,簡單而言就是「生產者責任制」,要求任何衞星計劃都要擬定廿五年內清除儀器的方案。可惜,指引只是自願性質,現時只有四成的太空任務跟從。而中國在此又繼續「累街坊」,2007年,他們發射的反衞星導彈擊向自己一顆氣象衞星,卻爆出數以百萬計的碎片,澳洲Flinders大學太空考古學家Alice Gorman認為,這是地球軌道其中一次最具破壞力的事件。

宇宙大爆炸,化成萬千星之碎片,孕育出美麗的地球。無奈此碎不同彼碎片,人造衞星的碎片,卻帶來安全威脅。可幸Alice Gorman提出,現在為時未晚,我們若於未來十年內努力,災難仍可避免。科學家循循善誘,人類會否覺醒?

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